The Marble Faun – Italy Travel and Life

Découvrez-en plus sur les inspirations romaines du roman gothique du XIXe siècle de Nathaniel Hawthorne avec Joe Gartman.

Image de Patricia Gartman

Autrefois à Rome, les familles aisées embellissaient souvent leurs palais de hautes tours fortifiées. Cela leur a permis d’impressionner les clans rivaux ou peut-être de leur verser des liquides nocifs sur la tête lorsque la situation l’exigeait. Les propriétaires d’une de ces tours gardaient un singe de compagnie, une créature agile et plutôt espiègle. Ils ont également eu un fils en bas âge; et le singe décida un jour d’attraper le bébé et de courir jusqu’au parapet de la tour. Les parents ont eu peur de poursuivre l’animal au cas où il laisserait tomber le garçon et lui ont franchement fait signe d’abattre l’enfant; mais le singe, avec l’enfant dans ses bras, se contenta de sourire et de bavarder.

Désespéré, les parents tombèrent à genoux et implorèrent instamment la Sainte Vierge de sauver leur fils ; et après quelques minutes, le singe descendit avec précaution et plaça tendrement le garçon dans les bras de sa mère. En guise de remerciement, les propriétaires ont érigé une statue de marbre de la Vierge au sommet de la tour, flanquée d’une lampe, qui devait brûler continuellement tant que la tour était debout.

Maintenant, vous pensez peut-être que cette histoire n’est qu’une légende, mais si vous allez là où la Via dei Portoghesi et la Via dei Pianellari se rejoignent, non loin de la Piazza Navona, et que vous regardez vers le haut, vous verrez la tour, avec Marie au bord de la parapet, et la lampe (contenant maintenant une ampoule électrique) à côté d’elle. (J’ai demandé à un commerçant local pourquoi la lampe était sombre, et il a dit, plutôt timidement, que de nos jours, elle n’était allumée que le dimanche.)

Nathaniel Hawthorne a entendu l’histoire à Rome au milieu du XIXe siècle et l’a racontée dans un livre intitulé The Marble Faun. C’est un roman gothique sombre et romantique sur quatre jeunes amis de la colonie d’artistes anglo-américains de Rome : Miriam, une peintre au passé mystérieux, est traquée par un personnage inquiétant qui prend diverses formes ; Hilda, qui produit des copies de peintures célèbres, vit dans la tour des singes et entretient la flamme de la lampe ; Kenyon, un sculpteur, aime Hilda ; et Donatello, un compte italien, est amoureux de Miriam. Donatello présente une ressemblance remarquable avec le Faune de Praxitèle, une statue des musées du Capitole, et semble incarner l’esprit insouciant de ces créatures des bois. Mais le mal qui traque Miriam oblige tous les amis à examiner leur propre âme, lorsque l’un d’eux commet un meurtre.

Satyre penché ou Le Faune de Praxitèle, Musées du Capitole. Domaine public via Wikimedia Commons

Comme on pouvait s’y attendre de la part de l’auteur de The Scarlet Letter, Hawthorne présente son histoire de dilemmes moraux d’une manière si dramatique que The Marble Faun est devenu un énorme succès des deux côtés de l’Atlantique. (Son titre britannique était Transformations.) Et, parce que Hawthorne a vécu à Rome pendant un an après avoir terminé un mandat à Liverpool en tant que consul américain, il a placé l’action du livre dans de nombreux endroits romains pittoresques. Les touristes fans de l’histoire ont commencé à ranger le livre dans leurs bagages, de préférence au Baedeker, le guide standard de l’époque, afin qu’ils puissent voir les sites à travers les yeux de leurs personnages préférés. Pendant trois quarts de siècle, ces touristes littéraires ont revécu le drame du livre dans les décors d’origine.

Dans les Musées du Capitole, ils pouvaient contempler le Faune de Marbre lui-même et se demander si Donatello avait ou non des oreilles pointues, comme le satyre nu ; et à proximité, ils pourraient discuter des mérites et des défauts de la statue de la Gaule mourante, comme Miriam et Kenyon l’avaient fait. Et dans l’église des Capucins de la Via Veneto, près de la Piazza Barberini, ils pouvaient se tenir là où Donatello et Miriam, à leur grande horreur, virent un cadavre, celui qu’ils ne connaissaient que trop bien, commencer à saigner. Et, bien sûr, les chapelles bordées d’ossements étaient là aussi.

Au Palazzo Barberini, ils trouveront le célèbre portrait de Beatrice Cenci, par Guido Reni. (Beatrice, a-t-on dit, a été violée et maltraitée à plusieurs reprises par son père, le comte Francesco Cenci. Elle et sa belle-mère, deux frères et un serviteur, ont assassiné le comte; et quand ils ont été attrapés, ils étaient tous – sauf le jeune frère – condamné et brutalement exécuté.) On croyait que la peinture montrait Béatrice la nuit avant sa décapitation. Les historiens de l’art d’aujourd’hui affirment que le tableau n’est pas de Reni et que la fille sur la photo n’est pas Béatrice. Mais les lecteurs de Hawthorne, en visite des années avant l’intervention des trouble-fêtes du 21e siècle, n’auraient pas su cela ; et ils pourraient revivre l’épisode dans lequel Hilda explique à Miriam son obsession pour l’image.

Dans la basilique Saint-Pierre, les confessionnaux en attente et leurs prêtres multilingues auraient rappelé aux lecteurs de Hawthorne la confession fatidique de Hilda et les conséquences qui ont suivi. Sur la voie Appienne, ils trouveraient les grands murs incurvés de la tombe de Cecilia Metella, où Kenyon a voyagé, à la recherche d’Hilda après sa disparition. Ensuite, lorsque ces touristes du XIXe siècle descendaient dans les catacombes de San Callisto, comme le faisaient les personnages du roman, leur chemin était éclairé par des torches allumées, de sorte que parmi les ombres vacillantes sur les murs, ils pouvaient facilement imaginer que le ‘Spectre des Catacombes’ venait pour eux, comme il l’avait fait pour Miriam.

Bien sûr, les voyageurs les plus réfléchis qui ont suivi l’histoire du faune de marbre autour de Rome se sont assurés de visiter la tour des singes après le crépuscule, afin qu’ils puissent se rassurer sur le fait qu’Hilda était toujours au travail, réapprovisionnant l’huile de la lampe de Marie. Je pense que la prochaine fois que je visiterai la tour, ce sera un dimanche soir, et j’attendrai la nuit, quand j’espère que le fantôme d’Hilda actionnera l’interrupteur.

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