The Baron Corvo’s grave – Italy Travel and Life

La dernière demeure d’un excentrique anglais qui a élu domicile à Venise, écrit Joe Gartman

Images de Patricia Gartman

Les murs de briques rouge pâle et les grands cyprès de l’île de San Michele s’élèvent des eaux du lagon à moins de 400 mètres des Fondamente Nove de Cannaregio. Ils forment un perpétuel memento mori, un rappel de la mortalité humaine, surtout lorsqu’un bateau noir, portant discrètement un cercueil orné de guirlandes, se dirige majestueusement vers l’île, passant devant la sculpture flottante de Virgile guidant la barque de Dante vers les enfers.

Autrefois, Venise enterrait ses morts dans les murs et les sols de ses églises, même sous les pavés des campi de l’église ; et quand c’était nécessaire, il y avait un ossuaire sur l’île éloignée de Sant’Ariano où étaient déposés de vieux ossements déplacés par de nouvelles tombes. À cette époque, Isola San Michele abritait un monastère et l’élégante église Renaissance de San Michele in Isola, qui date de 1469 ; mais la République tomba aux mains de Napoléon Bonaparte en 1797, et il déclara les enterrements à Venise insalubres. Ainsi, après l’agrandissement de l’île par le comblement du canal qui la séparait de l’île voisine de San Cristoforo, Isola San Michele est devenue le nouveau cimetière officiel de Venise.

Même maintenant, la plupart des morts de Venise ne reposent pas éternellement sans être dérangés. San Michele est une petite île et elle est de plus en plus peuplée. À l’exception de quelques personnes célèbres et de familles riches avec des baux à long terme, la plupart des restes sont exhumés après douze ans, peut-être pour être réinhumés dans des voûtes plus petites à plusieurs niveaux, ou éliminés dans un ossuaire du continent.

J’avais l’habitude de méditer paresseusement certains des résidents célèbres, regardant l’île en attendant un vaporetto; et finalement, un jour, j’ai attrapé le bateau vers Murano, mais j’ai débarqué à San Michele à la place. J’avais en tête une tombe particulière à visiter, celle de quelqu’un dont la renommée est plutôt ténue ; mais j’ai d’abord pensé que je chercherais les lieux de repos des personnages les plus célèbres.

La majeure partie de l’île est remplie de sépultures catholiques, bien sûr, mais dans la petite section orthodoxe, j’ai trouvé la tombe de Sergei Diaghilev, le grand impresario qui a fondé les Ballets russes à Paris. Je me suis souvenu avoir lu qu’il avait si douloureusement peur de la noyade qu’il refusait de monter à bord du navire qui emmenait ses danseurs à travers l’Atlantique pour une tournée sud-américaine, mais d’une manière ou d’une autre, il a bravé les canaux vénitiens lors de nombreuses visites dans la ville ; et en 1929, après sa mort au Grand Hôtel des Bains sur le Lido, une procession solennelle de bateaux escorta sa gondole funéraire jusqu’à l’île du cimetière. Quand j’ai trouvé son monument, il était entouré de chaussons de ballet usés et de bouquets de fleurs – des hommages appropriés.

Igor Stravinsky, qui a écrit la musique des ballets Firebird et Rite of Spring révolutionnaires pour Diaghilev, a également eu une cour flottante solennelle en 1971, lorsque son cercueil, rempli de fleurs, a été ramé par quatre gondoliers jusqu’à San Michele. Il a été enterré près de Diaghilev, dans la section orthodoxe du cimetière ; et en 1982, la pierre tombale de sa femme Vera a été posée à côté de la sienne. J’ai trouvé une rose fraîche sur chacune, et sur la sienne, une collection de cailloux en forme de clé de sol.

Dans la section protestante, la tombe de Joseph Brodsky, prix Nobel de poésie d’origine russe, a été marquée d’une modeste pierre de granit. Ezra Pound était également à proximité ; mais j’avais hâte de retrouver l’objet originel de ma curiosité, dont la réputation balance maladroitement sur le point d’appui entre gloire et obscurité.

Il s’appelait généralement Baron Corvo, bien qu’il soit né Frederick William Rolfe, en 1860, à Londres. Élevé comme anglican, au milieu de la vingtaine, il s’est converti au catholicisme, avec l’intention d’entrer dans la prêtrise; mais il a été expulsé du Séminaire pontifical écossais de Rome pour comportement querelleur. Bien qu’il soit resté catholique, il a toujours nourri un grief amer envers le clergé catholique, et quand il n’était pas baron Corvo, il signait ses écrits «Pr. Rolfe”, laissant le lecteur décider si “Fr.” était l’abréviation de Père ou Frederick. Il s’est essayé à la peinture, puis à l’écriture. Il a vécu le reste de sa vie sur les maigres revenus de son écriture et de la charité de ses amis. Il s’est lié d’amitié à Rome avec la duchesse Caroline Sforza-Cesarini et a affirmé que c’était elle qui lui avait donné son titre de baronnet. Il était charmant, divertissant, difficile à évincer et profondément ingrat. Il envoyait souvent des lettres de plainte à ses anciens hôtes ; quelques mains qui l’ont nourri sont restées intactes.

Alors qu’il avait la quarantaine, l’un de ses généreux amis lui proposa de fournir l’argent nécessaire pour un séjour à Venise ensemble. Son ami a fini par trouver les « dépenses » de Rolfe un peu prohibitives et s’est ramené en Angleterre. Cependant, Rolfe n’a jamais quitté Venise, vivant des envois de fonds décroissants de quelques âmes bienveillantes de son passé. Il y avait des commissions d’écriture occasionnelles, dont une décrivant ses aventures homoérotiques à Venise pour le plaisir indirect d’un riche client anglais. Avec le temps, cependant, j’ai épuisé ses ressources. Il mourut en octobre 1913, sans le sou et sans amis.

Deux de ses livres sont encore discutés et débattus aujourd’hui : The Desire and Pursuit of the Whole, un fantasme étrange sur un écrivain raté et un adolescent androgyne qui devient son serviteur, et Hadrian VII, sur un candidat raté à la prêtrise qui devient pape, ” réforme” l’église, commence à remodeler le monde à son goût, et est finalement assassiné par un Ulsterman anti-papiste. Hadrian the Seventh a été adapté par Peter Luke dans une pièce de théâtre dans les années 1960 et a eu du succès à la fois dans le West End et à Broadway. Dans une partie reculée de l’île, je crois avoir trouvé la tombe du baron Corvo, encastrée dans un mur de pierre. Je ne pouvais pas voir son nom, cependant, parce que le mur était obscurci par des échafaudages brisés. Il n’y avait pas de fleurs.

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