Raising Naples: how the catacombs of saints transformed Sanità | Naples holidays

“JESi vous vous promeniez dans Sanità il y a 15 ans avec votre appareil photo sur l’épaule comme ça, il aurait été volé », déclare le commerçant local Antonio Vitozzi, en montrant mon Nikon cabossé. Plus que probablement, j’aurais été loin de ce quartier à l’époque. Déchiré par la décadence urbaine et le taux de chômage élevé, le quartier le plus pauvre de Naples était autrefois un endroit dangereux où la Camorra dominait. Il n’y avait pas que les Italiens qui avaient peur de venir ici, mais aussi les Napolitains.

Pas ces jours-ci, cependant. Sanità a subi une transformation assez miraculeuse grâce à La Paranza, une coopérative de jeunes amis idéalistes qui a commencé à organiser des visites guidées des plus belles catacombes d’Italie au début des années 2000. À l’époque, le seul accès aux catacombes était accordé par l’Église catholique pour des études universitaires.

Peintures murales de la rue Sanità.
Peintures murales de la rue Sanità. Photographe : Mark Stratton

Aujourd’hui, après une importante restauration financée par La Paranza, les catacombes, aux côtés du Vésuve, de Pompéi et d’Herculanum, sont une attraction napolitaine incontournable, et le tourisme à Sanità a inspiré de nouvelles pensions, restaurants et emplois. Dans sa 15e année, la coopérative lance en décembre un nouveau circuit pédestre hors-sol appelé allumer (lumière), présentant des œuvres d’art contemporain spécialement commandées dans les églises du quartier.

Sanita se trouve au nord du centre historique de Naples. La promenade m’emmène le long de Santa Theresa degli Scalzi, une longue route droite qui mène au palais Bourbon de Capodimonte du XVIIIe siècle. En route, je traverse un pont imposant construit en 1806, qui est devenu le symbole du déclin du quartier, car sa construction a vu cette banlieue autrefois aisée lentement contournée par les marchands et les dignitaires qui pouvaient voyager plus directement entre la Naples historique et Capodimonte.

La catacombe de San Gennaro se trouve près d’une église blanche comme du sucre, une réplique des années 1960 de Saint-Pierre à Rome. C’est ici que Cooperativa La Paranza a commencé des visites guidées des deux catacombes les plus importantes de Naples, Gennaro et Gaudioso – la seule façon de voir l’une ou l’autre. Enzo Porzio, 36 ans, l’un des fondateurs de La Paranza, me dit qu’en 2019, les visites des catacombes attiraient 160 000 visiteurs par an.

Adolescent avec de faibles perspectives d’emploi, Enzo et ses amis du quartier de Sanità ont été galvanisés par l’arrivée d’un ecclésiastique progressiste, Antonio Loffredo. «Nous étions jeunes lorsque le père Loffredo nous a permis de commencer des visites dans les catacombes», dit-il. « À cette époque, nous nous demandions ce que nous pouvions faire en tant qu’adultes : devrions-nous quitter Naples pour travailler ou faire quelque chose pour aider notre communauté ? Il y avait beaucoup de préjugés contre Sanità.

Après plusieurs années passées à guider en tant que bénévoles, ne gagnant de l’argent que grâce aux pourboires, ils ont créé La Paranza en 2006 pour lancer officiellement des visites payantes. « Avec l’arrivée des touristes, le projet a commencé à changer le quartier. L’influence de la Camorra s’est affaiblie. Nous avons créé un nouvel environnement pour l’épanouissement des arts, du théâtre, de la culture et de l’archéologie. D’un quartier sans espoir, la population locale a vu de nouvelles opportunités. » La coopérative emploie aujourd’hui 40 guides et a été en 2014 membre fondateur de la Fondation Communautaire San Gennaro, qui finance des entreprises sociales dans tout le quartier.

Catacombe de San Gaudioso.
Catacombe de San Gaudioso. Photographie : Adam Eastland/Alamy

Les visites guidées des catacombes durent une heure. Je suis conduit sous terre à San Gennaro par Antonio Iaccarino, qui forme maintenant les jeunes qui rejoignent le projet.

Gennaro est le saint patron de Naples. Décapité pour ses croyances chrétiennes en 305 après JC, ses restes ont été amenés à Naples au Ve siècle et sa catacombe est devenue un lieu de pèlerinage. Ses ossements furent volés et emmenés à Bénévent 400 ans plus tard, avant d’être renvoyés à Naples en 1491. Sa sainteté fut réaffirmée en 1631 lorsque le défilé de ses reliques aurait stoppé une éruption du Vésuve qui menaçait Naples.

Sculptée dans le tuf volcanique mou de Naples, cette catacombe date du IIe siècle et s’est agrandie une fois que Gennaro y a été enterré. En entrant dans le niveau supérieur, je me sens lilliputienne se promener dans une forêt de champignons vénéneux – les tiges arrondies de tuf soutenant le plafond de la Basilique Adjecto, où les pèlerins passaient autrefois devant des tombes vides taillées dans les murs et des arcosolia avec de somptueuses peintures murales pour l’élite aisée. Tous les os ont été enlevés dans les années 1960 vers un ossuaire voisin.

Skyline de Naples.
Skyline de Naples avec le Vésuve au loin. Photographie : Ivan Nesterov/Alamy

Une fresque ornée représente un dignitaire du VIe siècle, Theotecnus, avec sa femme et sa fille, décédés à l’âge de deux ans et 10 mois. “Il aurait été riche, car la peinture murale a été modifiée à mesure que la famille est décédée”, explique Antonio. La propre tombe de San Gennaro est marquée par une crosse ou crosse d’évêque. Elle a été redécouverte en 1973, longtemps après que la catacombe soit tombée hors d’usage.

La sortie des catacombes dirige délibérément les visiteurs vers le centre-ville de Sanità, où je suis immédiatement frappé par son intensité authentique. Les petites boutiques et les immeubles remplissent chaque espace. Les lumières scintillent sur les sanctuaires votifs. Les conversations sont suspendues dans les airs, criées entre les balcons d’immeubles ornés de peintures murales, de graffitis et souvent de tas d’ordures. La pièce maîtresse de Sanità est une colossale basilique dominicaine, Maria della Sanità, construite en 1610, qui fusionne physiquement avec les montants en brique du pont supérieur. La chapelle latérale de la basilique abrite le tout premier hébergement de La Paranza, Casa del Monacone (double à partir de 50 € B&B). Les six chambres sont si populaires que je n’ai pas pu trouver de lit.

« Il y a seize ans, quand cela a ouvert, les gens se demandaient : ‘Qui voudrait passer la nuit à Sanità ?’ », hausse les épaules Giuseppe Iaccarino, son directeur. « Mais maintenant, Sanità a plusieurs centaines d’Airbnb. Cela aide les locaux à s’en sortir en louant des chambres et les touristes à rester plus longtemps et à dépenser plus d’argent », explique le jeune entrepreneur, qui ouvrira bientôt son propre restaurant.

Monument à Genny tué à Sanita en 2015
Monument à Genny Cesarano, 17 ans, tué dans une fusillade par la Camorra en 2015. Photographe : Mark Stratton

Un commerçant bénéficiant d’une augmentation des visiteurs est Antonio Vitozzi. La boucherie familiale a débuté en 1823. « Qui aurait pensé il y a quelques années que je vendrais de la charcuterie à 50 € le kilo – les locaux n’avaient tout simplement pas l’argent. Maintenant, les gens des quartiers chics de Naples viennent ici pour faire du shopping », dit-il. Il m’a invité à sa soirée steak du vendredi. Je n’ai pas le cœur de lui dire que je suis vegan.

Antonio Vitozzi et sa femme.
Antonio Vitozzi et sa femme. Photographe : Mark Stratton

Mais c’est la réduction des crimes violents qui a contribué au changement de réputation de Sanità. Antonio me dirige vers un mémorial dédié à Genny Cesarano, 17 ans, une représentation réaliste de l’adolescent ornée des lettres SAN (saint). Il a été assassiné en 2015 lors d’une fusillade au volant de la Camorra. “Les choses s’étaient améliorées, donc la communauté a été choquée par cela. Le lendemain, 5 000 d’entre nous sont descendus dans la rue pour manifester [that] nous nous battrons pour maintenir les gains que nous réalisons », ajoute-t-il. Par la suite, l’activité de la Camorra à Sanità s’est éteinte.

Ces gains comprennent des développements impressionnants des arts. Financée par la fondation communautaire, La Paranza embauche maintenant trois guides supplémentaires pour sa nouvelle visite à pied, Luce, mettant en vedette des œuvres d’art contemporaines commandées par des artistes renommés dans le sous-district le plus pauvre de Sanità, Cristallini. Il présentera des pièces dans des églises désaffectées, la visite commençant à Sant’Aspreno ai Crociferi, où l’artiste italien franc-tireur Jago installera une sculpture intitulée Pieta. Une œuvre, Veiled Boy, est déjà installée dans l’église San Severo : une touchante frise d’enfant recouverte d’un linceul translucide posé sur une tombe. Le visage de l’enfant est figé dans l’angoisse. « Jago a été influencé par l’image du corps d’un garçon migrant échoué sur la côte », explique Antonio.

Ailleurs, l’orchestre de jeunes local, Sanità Ensemble, pratique à San Severo, et je rencontre l’acteur en herbe, Ciro Burzo, 24 ans, au Teatro Sanità – une autre église offerte par le père Loffredo. Les répétitions sont en cours pour La Rosa del mio Giardino, une pièce sur les lettres d’amour de Dalí.

Des chaises ont été préparées pour la répétition d'un orchestre de jeunes local.
Des chaises ont été préparées pour la répétition d’un orchestre de jeunes local. Photographe : Mark Stratton

« Je suis un enfant de Sanità », dit Burzo. “Il semblait qu’il n’y avait qu’un seul moyen de sortir d’ici, être bon au football, et je ne l’étais pas. L’arrivée du théâtre est née parce que les visiteurs avaient besoin d’animations nocturnes. Cela a changé ma vie, ma confiance en moi », dit-il.

De retour sur la tournée, je retourne sous terre dans la catacombe de San Gaudioso, qu’il ne faut pas manquer. Cet évêque carthaginois fut contraint à l’exil par les Vandales, s’installa à Naples et mourut vers 450 ap. La catacombe est accessible par un portail creusé dans le sol en faïence de la basilique. Il date du IVe siècle et possède des fresques antiques remarquables, même si c’est le déambulatoire de la fin du XVIIe siècle qui est inoubliable. Ici, les murs de la tombe représentent les morts – onze riches mécènes de la basilique au-dessus – comme des squelettes, avec un vide où leurs têtes auraient été, qui abritaient autrefois leurs crânes réels. Cela me rappelle un danse macabre. Les murales féminines portent des jupes et une épitaphe traduit : « La beauté n’est pas immortelle, le temps prend tout ».

La vue à la sortie des catacombes de San Gennaro.
La vue à la sortie des catacombes de San Gennaro. Photographe : Mark Stratton

« À Naples, nous avons un étrange culte du purgatoire. Les gens vénèrent les os des morts sans nom, les pézenelle, pour les aider à quitter le purgatoire pour le ciel, mais en retour, attendez leur grâce et leur faveur. C’est comme acheter un billet de loterie », s’amuse Antonio. “Mais en 1969, le cardinal Ursi l’a jugé idolâtre et de tels sites de révérence ont été fermés. Les crânes de cette catacombe ont été découpés. Mais le culte continue toujours à Naples.

Une autre église napolitaine, Purgatorio ad Arco, conserve des étagères de crânes dans sa crypte. Mais je termine mon séjour à la cathédrale de Naples, en visitant le reliquaire de Gennaro, une chapelle baroque abritant un fragment d’os de lui. Deux ampoules scellées de son sang sont conservées sous l’autel du duomo et produites trois fois par an pour être déclarées miraculeuses lorsqu’elles se liquéfient à partir de leur état solide. Pourtant, le véritable miracle de San Gennaro est de savoir comment sa présence dans la mort a contribué à favoriser la résurrection de Sanità.
Les visites guidées coûtent 9 € pour un billet combiné aux catacombes de Saints Gennaro et Gaudioso, catacombedinapoli.com

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