Can I cycle 200 miles around Puglia in six days? I can on an e-bike | Italy holidays

jeCe n’est que lorsque j’ai essuyé un morceau de pain autour de mon assiette que j’ai compris que le déjeuner que nous venions de manger était entièrement végétalien. Une assiette de haricots mijotés lentement dans une marmite en céramique avec des oignons, des herbes, des tomates et un peu de pepperoncino (piment) est venu avec une tranche de focaccia rustique (tarte croustillante remplie de légumes verts sauvages) et la salade la plus savoureuse du monde : feuilles fraîches, céleri, carottes et tomates agrémentées de fleurs de fenouil, de câpres, de piments plus frais, de ciboulette, de cornichon et d’huile d’olive fruitée.

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Mais loin d’être une ville branchée à base de plantes, le café Caroppi dans le village des Pouilles de Specchia Gallone est une boulangerie à l’ancienne, dirigée par le genre de grande famille accueillante qui pourrait figurer dans votre version de rêve du sud de l’Italie. Le bavard Donato Caroppi nous a fait visiter – nous laissant entrevoir une « mère » au levain de plus de 20 ans – puis nous a expliqué que dans cette région où les précipitations sont trop faibles pour les pâturages, une alimentation majoritairement végétalienne était la norme depuis des siècles.

Vues sur la mer depuis Santa Cesarea Terme, dans le sud-est des Pouilles
Vues sur la mer depuis Santa Cesarea Terme, dans le sud-est des Pouilles. Photographie : Ragemax/Alamy

Nous étions le deuxième jour d’une visite d’une semaine en vélo électrique dans le Salento, la pointe sud des Pouilles, et profiter de la piste cyclable nous a plongés dans les replis de cette terre ancienne, tout en nous permettant de couvrir beaucoup de terrain – et de travailler un appétit pour des repas comme ça.

Et en plus d’avoir une lueur chaleureuse de l’exercice et du soleil, nous pouvions nous dire que nos vacances contribuaient à préserver le caractère de cette région – parce que nous voyagions avec Salento Bici Tour, dirigé par Carlo Cascione et Giulia Tenuzzo, qui sont aussi éhontés une paire de gauchers à droite comme vous pourriez souhaiter en rencontrer.

Tous deux à la fin de la trentaine, ils sont retournés dans les Pouilles après avoir étudié et travaillé dans le nord plus prospère de l’Italie, et ont lancé l’entreprise pour combiner leurs deux passions – le cyclisme et les entreprises sociales, en particulier celles impliquées dans la restauration lente – en utilisant des euros touristiques d’un pour apporter un supplément revenu à l’autre. Et étant une paire de gastronomes soucieux de l’environnement, mon mari et moi étions très heureux de mélanger des vignobles biologiques, des fermes durables et des fromagers artisanaux dans notre visite des côtes et de l’arrière-pays historique.

Comme nous sommes plus âgés et moins en forme que Carlo et Giulia, nous avons choisi d’utiliser des vélos électriques – afin de pouvoir parcourir 30 à 40 miles par jour et avoir encore de l’énergie pour profiter des villages, des lacs, des châteaux et des plages. Quelle splendide invention qu’est le vélo électrique : vous faites toujours du vélo, mais vous avez un géant invisible à portée de main pour vous donner un coup de pouce chaque fois que vous avez du mal.

Salento Bici Tour organise également des voyages de groupe, mais nous faisions une visite autoguidée, facilitée par les indications d’un GPS monté sur le guidon. Nous pédalions bientôt de Lecce, la “Florence du Sud”, vers l’Adriatique. Des ruelles étroites calmes et bien goudronnées entre les oliveraies constituaient un terrain cyclable parfait.

Lors de notre dernière visite dans les Pouilles, six ou sept ans plus tôt, les oliveraies avaient été glorieuses, mais la tragédie qui a frappé le sud de l’Europe était maintenant évidente. C’est une région de 60m d’oliviers (pour 4 millions d’habitants), et la xylella fastidiosa la bactérie a infecté la plupart d’entre eux. Tout autour, il y avait des branches mortes et mourantes, des arbres coupés presque jusqu’à la souche pour tenter d’éloigner l’insecte, des bosquets nouvellement plantés.

Les cyclistes étaient un spectacle assez inhabituel pour que le fermier grisonnant Pasquale arrête sa voiture et demande ce que nous faisions dans ses oliveraies. Il était étonné de trouver des gens venus de Londres dans son coin reculé. J’ai posé des questions sur les arbres. Il écarta les mains : « Nous faisons ce que nous pouvons. J’ai 40 000 arbres, tous pour le cimetière. Mais avec une résilience admirable, il en avait replanté 10 000.

Cathédrale d'Otrante, avec son sol en mosaïque.
Cathédrale d’Otrante, avec son sol en mosaïque. Photographie : Hemis/Alay

Chaque soir, nous arrivions dans une ville côtière spectaculaire – Otrante, avec des sols en mosaïque graphique dans sa cathédrale romane ; ou Leuca, avec ses rangées de villas Art nouveau à la pointe des Pouilles. Gallipoli, sur la côte ionienne, est moins célèbre que son homonyme en Turquie, mais les deux viennent du grec kalli flics, ou belle ville. La version des Pouilles, sur sa propre petite île, a été à la hauteur de son nom alors que nous pédalions sur son pont de pierre à six arches au coucher du soleil, avec des bâtiments brillants de rose, de blanc et d’or.

Chaque matin, nous remettions les batteries rechargées dans nos vélos et pédalions, nous arrêtant parfois pour une baignade ou un pique-nique en bord de mer (la plage sauvage de Punta della Suina était idyllique, tout comme Porto Badisco, qui ressemblait à un fjord, où Enée aurait atterri après s’être échappé de Troie). Mais les arrêts les plus mémorables ont été dans des endroits endormis de l’intérieur des terres choisis par Carlo. Près d’Otrante, au bord de la rivière Idro, nous nous sommes faufilés à travers une clôture métallique dans l’un des lieux antiques les plus évocateurs de la région : un vieux de 1 000 ans crypte (grotte peu profonde) utilisée par les fidèles de saint Basile fuyant les persécutions en orient au IXe siècle. Leurs fresques se distinguaient encore sur les murs de pierre.

Le centre de l'ancien Nardò
Le centre de l’ancien Nardò, près de la côte ionienne

Plusieurs jours inclus le déjeuner avec un partenaire slow food. I Contadini conserve les produits du Salento en utilisant uniquement ce qui est à portée de main – le sel et le soleil. En saison, ses champs s’illuminent, avec des tranches de tomates, poivrons, aubergines, courgettes et oignons qui sèchent au soleil. Un pot de sauce pour pâtes à base de tomates jaunes brillait comme du jus d’orange frais, et je me sentais presque ivre de l’arôme d’un sac de 1 kg de tomates fraîchement séchées.

Nous avons failli manquer le déjeuner à Celacanto, qui fait partie d’une entreprise sociale durable près de la côte est, car malgré le GPS, nous étions passés devant une longue colline. Sur des vélos ordinaires, j’aurais hésité à l’idée de gravir cette colline une deuxième fois, mais sur mon vélo électrique, ce n’était pas un problème. Nous avons redescendu en roue libre et nous sommes régalés de légumes rôtis et conservés, de fromage pecorino d’une petite ferme partenaire et de verres de vin rosé astringent rose rougeâtre.

Cependant, les Pouilles ne sont pas que tradition. À Cantine Menhir près de Specchia Gallone, nous avons vu comment l’avenir de la région est, eh bien, le rosé. Jusqu’à la fin du XXe siècle, les caves du Salento étaient à la gare, pour transporter de la charcuterie en vrac vers le nord ou vers la France pour l’assemblage. Menhir, lancé en 2002, fait partie d’un nouveau genre, vendant aujourd’hui plus d’un million de bouteilles par an de vin labellisé bio. Son rosé Pietra est aux goûts modernes, pâle et aromatique (comme le préféré d’Adele, Whispering Angel) ; d’autres triomphes étaient un Physis blanc complexe, fait avec des raisins grillo classiques, et un negroamaro rouge foncé velouté.

Nous avons préparé un déjeuner nous-mêmes – lors d’un cours de cuisine à Tenuta DonnAnna, la maison d’hôtes des parents de Carlo. À une table dans le jardin, nous avons fait orecchiette pâtes, instruites par une coulée centrale Nona appelée Teresa, à peine 4 pieds 6 pouces, mais avec des bras puissants pour marteler la pâte en un soyeux extensible.

L'auteur apprend les techniques de cuisine de Teresa
L’auteur apprend les techniques de cuisine de Teresa.

Le jour suivant était notre dernier – un saut de 32 milles vers Lecce – et je ne voulais pas que ça se termine. Nous avons flâné pendant les derniers kilomètres, savourant le silence, les lézards se précipitant sur les murs de pierres sèches, le soleil sur le dos. Nous avions parcouru près de 200 milles en six jours, mais nos batteries étaient complètement chargées.

Le voyage a été fourni par Salento Bike Tour (Royaume-Uni tél. 020-33 000794) dont les visites autoguidées d’une semaine coûtent à partir de 630 € par personne, y compris B&B, dégustations, transport des bagages et guide GPS. vélo électrique supplémentaire

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