Beyond the Biennale: Venice’s ‘secret’ Sant’Elena island | Venice holidays

venice accueille à nouveau sa prestigieuse Biennale, le plus ancien et le plus grand rassemblement du monde de l’art, depuis le 23 avril, après trois ans d’absence. À partir de ce jour, le vaporetto no 1 vaporetto, qui remonte le Grand Canal et passe la place Saint-Marc, sera bondé d’amateurs d’art, qui débarqueront à l’arrêt des bateaux Giardini pour les Giardini della Biennale, où 30 pavillons internationaux présentent la dernières créations de pointe.

Mais un arrêt plus loin, juste avant que le vaporetto ne traverse le lagon jusqu’au Lido, se trouve Sant’Elena, une petite île peu connue, séparée juste par un canal du reste du quartier de Castello. Oublié par la plupart des gens, c’est une oasis de paix à un moment où le nombre de visiteurs du centre-ville le week-end dépasse les 130 000, bien plus qu’avant la pandémie.

Viale IV Novembre, la rue principale de Sant'Elena.
Viale IV Novembre, la rue principale de Sant’Elena. photographie: Alamy

C’est toute une surprise de descendre du vaporetto au milieu d’un vaste parc public herbeux, un poumon vert au milieu de la ville de pierre de Ruskin. Le Parco delle Rimembranze est le plus grand espace vert de Venise, majestueusement aménagé avec d’imposants pins parasols. Les familles avec enfants, les joggeurs et les promeneurs de chiens viennent de toute la ville pour profiter au maximum des terrains de jeux, jouer au basket, au football et au frisbee ou au tennis, ou faire du vélo sur les pistes cyclables. Pas ce qu’on s’attendrait à trouver à Venise. Sant’Elena abrite une prestigieuse académie navale, dont les cadets se promènent dans leurs splendides uniformes le week-end, et le stade Pier Luigi Penzo, le deuxième plus ancien d’Italie, domicile du Venezia FC, qui profite de ses 15 minutes de gloire en jouant en Serie A contre des clubs comme la Juventus et l’AC Milan, malgré une fréquentation maximale de seulement 11 500 supporters.

Il n’y a pas ici de palais baroques ou d’églises de la Renaissance, bien que le cloître Chiesa di Sant’Elena, orienté à l’est vers l’embouchure de la lagune, remonte au Xe siècle. Les bâtiments d’aujourd’hui sont pour la plupart des immeubles d’appartements des années 1920, construits après la fin de la première guerre mondiale pour abriter des réfugiés et des familles de militaires des régions environnantes de la Vénétie et du Frioul, où se sont produites certaines des batailles les plus sanglantes : celles-ci sont rappelées dans des noms de rue comme Calle Oslavia et Champ de Monte Grappa. Il y a des monuments aux morts partout sur l’île, et même certains des pins portent le nom de généraux italiens. Ces appartements étaient tous cas populaire, logement social, mais aujourd’hui la population de Sant’Elena change, car de nombreuses familles vénitiennes, surtout avec des enfants, se déplacent ici du centre historique pour profiter des espaces verts et des plages du Lido. L’auteur et professeur d’université britannique Gregory Dowling a choisi de vivre ici il y a 35 ans. “Je ne partirais jamais”, dit-il. “Il y a toujours un véritable esprit communautaire, des espaces ouverts incroyables et certains des couchers de soleil les plus époustouflants au monde.”

En semaine, le manque de foule et de touristes à Sant’Elena est un choc par rapport au reste de la ville. À l’Osteria da Pampo, une entreprise familiale, la propriétaire Martina Gianfranceschi déclare : « Sant’Elena est en train de devenir un canot de sauvetage pour les derniers vrais Vénitiens. Nous avons un boucher, un marchand de légumes et une boulangerie. De quoi d’autres avez-vous besoin? Je suppose que nous devons être la dernière partie de Venise qui n’a pas de supermarché. Le Bar Vincent est l’endroit où tout le monde se retrouve pour un apéritif, tandis que Vecia Gina prépare de fabuleuses pizzas depuis trois générations.

Pâtes aux noix à l'Osteria da Pampo
Pâtes aux noix à l’Osteria da Pampo. Photographe : John Brunton

Martina et sa mère Paola, qui fait la cuisine à Pampo, sont originaires de Gênes. “Nous voulions vraiment nous installer à Venise, mais en dehors du centre, et notre petit restaurant familial attire des habitants fidèles, des biennales et des touristes curieux”, explique Martina. La cuisine de Pampo est certainement une surprise après le classique menu turistique autour de la place Saint-Marc, avec des spécialités génoises telles que seppie en ziminoseiche aux blettes, aux côtés du classique Spaghetti à la Vongole.

Un dimanche après-midi où Venezia joue à la maison, Sant’Elena ressemble à une fête foraine, avec des familles vénitiennes de tous horizons – gondoliers, souffleurs de verre de Murano, chefs et personnel de bar – faisant le pèlerinage. Où ailleurs dans le monde les supporters arrivent-ils en vaporetto à un stade avec vue sur les eaux scintillantes de la lagune de Venise ? La star montante de Chelsea et international gallois Ethan Ampadu, 21 ans, est prêté ici et a rapidement échoué sous le charme de La Serenissima. “Je n’arrive toujours pas à m’habituer au fait qu’il n’y a vraiment pas de voitures”, m’a-t-il dit. “Je pouvais à peine croire le jour du match que nous naviguions sur l’eau en bateau et que nous soyons à l’intérieur du sol en deux minutes. Je pense que quel que soit le stade dans lequel je joue dans le monde, rien ne sera comparable à cette expérience.

Fans de Venise avec des banngers au stade Pier Luigi Penzo.
Fans de Venise au stade Pier Luigi Penzo. Photographe : John Brunton

Le petit pont Paludo Sant’Antonio relie Sant’Elena aux Giardini della Biennale. Dirigez-vous à travers les jardins vers la Via Garibaldi, et vous êtes de retour dans la ville animée de Venise, qui ressemble à un autre monde depuis Sant’Elena.

Rester Si certains résidents de Sant’Elena proposent des hébergements Airbnb, il n’existe qu’un seul hôtel sur l’île, le design Indigo (double à partir de 150 €), un ancien couvent restauré.

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